Por que você deve esperar seu próximo tomate crescido dentro por robôs

Se você estivesse inventando a fazenda hoje, por que você a colocaria do lado de fora, em um terreno gigante?

OK, há a coisa da luz solar, mas então você começa secas e geadas e insetos mastigadores de plantas que têm que lutar com pesticidas nocivos. E porque fazendas ao ar livre precisam de tanto terreno, geralmente estão longe da maioria de seus clientes - o que significa que quando um tomate chega a você em uma cidade, ele tem gosto de uma bola de beisebol.

Mas agora, empresas iniciantes como a Bowery farming, AeroFarms e Lettuce Networks estão fazendo algo diferente. Eles estão cultivando comida em ambientes fechados. Eles estão usando dados e inteligência artificial para operar com mais eficiência do que fazendas tradicionais. E eles estão ficando pequenos e perto de centros populacionais. A nova geração de agricultura promete alimentar mais pessoas e, ao mesmo tempo, causar menos danos ambientais.


Esse tipo de agricultura distribuída se encaixa com um movimento maior do século XXI que o capitalista de risco Hemant Taneja e eu chamamos de “sem escala”. Documentamos a tendência econômica em nosso livro Unscaled: Como a IA e uma nova geração de criadores estão criando a economia do mundo Futuro .

Escala massiva foi o objetivo ao longo do século XX. A mecanização e tecnologias como o caminhão e o telefone tornaram isso possível. Produção em massa, mercados de massa e economias de escala governadas em todos os setores. Então, acabamos com empresas gigantescas, grandes hospitais, grandes universidades e mega-fazendas corporativas.


Hoje, indústria após indústria está sem escala. A nuvem, os dispositivos móveis, o Big Data, o IA e as novas tecnologias, como blockchain e impressão 3D, estão possibilitando a personalização lucrativa de produtos para nichos cada vez menores. A Netflix é uma versão não escalonada de redes a cabo de mercado de massa, como a HBO, que usa dados para criar programas que atraem tipos específicos de espectadores. Airbnb é uma empresa hoteleira distribuída. Em uma era sem escala, as empresas podem operar em níveis menores e mais focados e vencer empresas gigantes.

Assim, as fazendas também não têm escala. A Bowery e a AeroFarms operam dentro de prédios industriais antigos em Nova Jersey e estão a uma curta distância de carro da cidade de Nova York. Dentro destes edifícios, as luzes LED imitam a luz solar natural. As culturas crescem em leitos de água ricos em nutrientes em bandejas empilhadas do chão ao teto. E os sensores monitoram constantemente as usinas e enviam os dados de volta ao software controlado por IA, que pode aprender o que é melhor para as plantas e ajustar a iluminação, a água e o fertilizante para melhorar os rendimentos. Grande parte da “agricultura” é feita por robôs. “Temos produtividade centenas de vezes maior que uma fazenda tradicional”, diz o CEO da AeroFarms, David Rosenberg. "E usamos menos água e não temos pesticidas - porque estamos dentro de casa - e podemos crescer 365 dias por ano."

Essas fazendas sem escala podem dar aos consumidores um produto melhor do que as mega-fazendas também. O alimento cultivado nas proximidades não precisa suportar o transporte - para que ele possa amadurecer como deveria. No meio do inverno, tomates locais cultivados no interior terão gosto de tomate. Como você pode imaginar, é isso que os consumidores preferem.


Desde 2013, cerca de US $ 2 bilhões foram investidos em centenas de startups de tecnologia agrícola, de acordo com a analista sênior da CB Insights, Zoe Leavitt, que falou sobre o futuro dos alimentos em uma recente conferência da Techonomy em Nova York. AeroFarms arrecadou mais de US $ 100 milhões e vende para Whole Foods e FreshDirect. A Freight Farms, com sede em Boston, está cultivando alimentos em navios cargueiros, muitas vezes vendendo para restaurantes, hotéis e restaurantes universitários. A BrightFarms, com sede em Nova York, diz que “financia, projeta, constrói e opera” fazendas internas próximas a varejistas de alimentos e arrecadou US $ 11 milhões em financiamento. A Edenworks está operando estufas no telhado que produzem produtos fertilizados por tilápias e camarões, que também são cultivados na mini-fazenda.

A Alface Networks está tentando outra abordagem. Está usando tecnologia móvel e nuvem para criar uma rede de fazendas urbanas. O fundador Yogesh Sharma o chama de Airbnb para agricultura. A empresa contrata proprietários de pequenas parcelas em toda a cidade e instala sensores que podem monitorar as culturas e o meio ambiente. Residentes próximos podem assinar o serviço de alface para obter comida entregue. O sistema sabe o que está sendo cultivado em toda a cidade e, a partir dessa rede, monta uma cesta de produtos locais para entrega. Os proprietários das parcelas ganham algum dinheiro com a colheita, enquanto os assinantes recebem uma variedade de alimentos frescos cultivados nas proximidades.

Em uma era sem escala, as empresas podem operar em níveis menores e mais focados e vencer empresas gigantes.



A agricultura distribuída, coberta e assistida por IA deve ser uma boa notícia para o ambiente. A agricultura em grande escala foi a resposta certa para o século passado, alimentando uma população em crescimento e tornando os alimentos relativamente baratos. A porcentagem de renda disponível usada para alimentação é menor hoje do que era na década de 1970, de acordo com o Pew Research Center . Mas até 2050, o planeta está projetado para ter 2,2 bilhões de pessoas a mais para alimentar, assim como o aquecimento global deverá tornar o clima menos previsível e secar as regiões anteriormente férteis. Se os alimentos puderem ser cultivados dentro de casa, de maneira econômica, dentro ou perto das cidades, o clima será menos preocupante, e muito menos carbono será queimado transportando alimentos milhares de quilômetros através de caminhões, trens e navios.

Se a agricultura não escalada é um benefício econômico líquido, ainda não se sabe. É um novo setor, com técnicas e modelos de negócios que estão em andamento. A empresa de análise Market Research Future observa que as fazendas urbanas custam muito para começar (um depósito em Nova Jersey é mais caro do que um terreno em Saskatchewan) e ainda não trabalham para muitas culturas, como milho ou banana. A luz solar é gratuita e sustentável; Luzes LED exigem energia. Mas os proponentes acreditam que, como essas fazendas de interior são muito mais produtivas e estão mais próximas dos consumidores, uma vez que muitas delas e as técnicas e a tecnologia são aprimoradas, mais pessoas serão alimentadas por um custo menor do que nunca.

À medida que o investimento flui e as condições ambientais geram a necessidade de novas soluções, a agricultura sem escassa se parece muito mais com o futuro dos alimentos do que com um campo enorme assando sob o sol.

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